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巨头们的元宇宙争夺战,争的到底是什么

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元宇宙有多火已无需赘述,以至于你可能看到这三个字就想快速划走,正是因为它过于火爆,又太过缥缈。但如果现在告诉你,元宇宙就在你身边,或者,你正身处元宇宙呢?

宇宙一词听起来确实太宏大又有些中二,但我们没必要因此被误导,因为——宇宙即现实。

1 物理开关真的存在?

尼尔·斯蒂芬森在其小说《雪崩》中对元宇宙(Metaverse)的描述是,“戴上耳机和目镜,找到连接终端,人就能以虚拟的分身进入由计算机模拟的、与真实世界平行的虚拟空间。”

映射到现实中,目前VR技术的最新进展可以让用户通过自己的化身和眼睛去观察,还能用手部跟踪控制器进行“触摸”、“捡拾”虚拟物品等交互。

超前的文学创作,与真实存在的技术产品呼应上了。这很难不让人认为,元宇宙就是通过VR眼镜进入,手套来触摸,穿戴上这些装备,就会把真实世界和元宇宙的世界相隔开。但是元宇宙真的有人为设置的物理开关吗?现实和虚拟可没那么泾渭分明。

在宣布更名的主题演讲中,扎克伯格把元宇宙的宏伟愿景描述为“更加身临其境的,具身化的互联网”,互联网早已深入渗透到了我们的真实生活当中,元宇宙不会脱离现有的互联网。典型的例子就是虚拟偶像的大行其道。真实人类和虚拟人类,早就在这个世界互通了,没有阿凡达化身,也丝毫不妨碍你与Siri、虚拟偶像们的互动。

扎克伯格等人认为元宇宙会被用到各种事情上面,从召开公司会议,到购物,乃至于大型社交聚会,不一而足。事实上,我们已经身处这样的世界当中。只不过现在的互联网是“扁平”的,在社交媒体上,你用昵称或头像来代表自己。在元宇宙,你的形象变成了可以任意活动的可定制的3D动画化身。

从这个意义上说,元宇宙并不是虚无缥缈的未来主义想法,而是当今无数公司正在建设的东西。如果把现在身处的网络世界看作元宇宙的混沌初期,你离不开的抖音、淘宝、美团……便是组成这个宇宙的元素,元宇宙的成形实际就是把这些元素贯通。

不难看出,元宇宙与我们现在身处的互联网世界有着众多交叉,元宇宙并不是另一个触不可及的宇宙,也不完全是平行世界,未来元宇宙让我们更多活跃在交叉的部分当中,不分里外。那么元宇宙要如何把现在扁平的互联网应用打通?

2 扎克伯格们的真正意图

扎克伯格称在元宇宙“你几乎可以做任何你能想到的事情——跟朋友和家人聚在一起,工作、学习、玩、购物、创造——以及完全不符合我们今天对电脑或手机的看法的全新类型的活动。”马化腾曾提出的“全真互联网”的概念,其实与元宇宙也不谋而合。在“全真互联网”中,马化腾描述了一个通过多种技术的发展,最终从量变演变为质变,让实体和虚拟完美融合的线上线下一体化世界。

这对我们理解元宇宙有点帮助,但任何含有“任何你能想到的东西”“多种技术”这类描述,都是说了等于没说,对具体结论几乎毫无意义。在宽泛的定义面前和资本的簇拥下,处于初级阶段的元宇宙,不可避免地充斥着泡沫。

对投资人来说,他们会关注VR、AR乃至芯片底层领域,只要做得足够好,符合一些特定需求,便有机会成为黑马。百度的希壤、Soul的“捏脸社交元宇宙”则押注到3D虚拟形象社交平台上,还有以《堡垒之夜》为代表的元宇宙原型游戏。另外,数字孪生、传感器、脑机接口等技术,也都提供了充足的想象空间和投资空间。

元宇宙是个筐,什么都能往里装。火热的场面让怀疑论者质疑元宇宙热的真正原因。有种声音认为,移动互联网发展十年,红利几乎消耗殆尽,待开发的蓝海所剩无几,占据了互联网顶端的各大公司想要继续获得高额的利润就必须开始挖掘下一片蓝海或者说新的世界,元宇宙就是下一个神话。

仔细想想,我们的需求真的都被满足了吗?真的没有待挖掘的蓝海了吗?答案显然是否定的,真正被开发殆尽的其实是变现方式,电商、广告、内容付费、增值服务、O2O,无外乎这几种。而元宇宙的到来,意味着一个潜在的新兴平台的崛起,它将比现在的任何平台都更大,涉及用户都更多。

摩根士丹利最近发布的元宇宙万字研报提到,虽然创造和演变可能需要数年时间,元宇宙仍很可能成为下一代社交媒体、流媒体和游戏平台。并且最初极有可能成为线下产品的广告和电子商务平台。最近,除了戴森的VR购物,耐克也在Roblox上发布了一个模仿其总部的虚拟世界NIKELAND,该数字空间可让玩家为他们的虚拟形象配备特别的耐克产品。

新平台的诞生往往意味着垄断,甚至绝对的权力,无论是马化腾的全真互联网,还是扎克伯格的Meta,想要的何尝不是这样的权力。

3 卖铲子的人

在不久前的财报会上,扎克伯格表示,其元宇宙愿景是覆盖10亿人,实现数以亿计的数字商务,Meta也将努力创建属于自己的AR/VR平台,减少对苹果或谷歌的依赖。

最近Epic Games与苹果公司开展的持续斗争,应该给全球一众互联网企业提了醒。Epic Games首席执行官蒂姆·斯威尼强调,苹果和谷歌等公司在应用程序市场拥有巨大影响力。甚至能够控制其他公司如何运营自家业务。因苹果仍禁止《堡垒之夜》重新上架,这可能会让这款热门游戏回归iPhone的时间推迟数年之久。这表明苹果拥有多么强大的力量,乃至完全从iOS系统中抹掉一款游戏。

而在这场争斗中,苹果表示,Epic Games悄然建立自家支付渠道是对其App Store数字支付规则的藐视。这显然触及了苹果的底线,平台和支付规则是现在目前全球市值第一的苹果的最重要的基石,绝对不容撼动。

如扎克伯格所言,与互联网一样,元宇宙不会是一家独占的生意,更不是出自哪一家巨头之手,整合行业的能量来自于每个参与其中的人。因而,无论现在是在做VR眼镜还是触感手套,马化腾和扎克伯格们的最终目的都是建立元宇宙中社交、游戏、支付交易的平台和入口,成为新世界数字交易规则的制定者。

元宇宙硬件技术和底层支撑的完善虽然还很遥远,在这之前,虚拟身份、虚拟场景、经济系统等方方面面的搭建和完善,更有希望在短期实现突破。这也是为什么近来大家不难发现,区块链、加密货币的热潮似乎又盘旋回来了。

不过,别忘了在斯蒂芬森虚构的那个元宇宙中,其支付机制与现实世界的金融系统也是互通的。即使作为虚拟的世界,元宇宙的演进也遵循着社会发展的基本规律:基于人与人关系的商品和服务交易,并在此基础上自我循环、演进。那些不适合元宇宙的支付机制会被自然淘汰掉。

摩根士丹利也认为,为了将消费者支出货币化,任何元宇宙项目都必须构建交易、佣金系统或具有高度针对性的广告产品,并在后端建立实物产品的交付机制。鉴于现有的支付网络具有相对较好的消费体验,Meta和Roblox们可能会与现有的支付平台产生竞争,也可能寻求合作。

从某种意义上讲,元宇宙确实为全球的数字经济转型提供了一个更好的远景。新平台的诞生,现有互联网元素的贯通,元宇宙或许离我们的生活尚远,但铸就这个宇宙,在下个时代卖铲子的人,一定是比别人先看到了未来。

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