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索尼(SNE.US)图像传感器业务逐步发展,未来几年股价或飙升300%以上

本文来自 半导体行业观察。

当时的他还不知道,但是在1990年,埃里克·福苏姆(Eric Fossum)开始了一场革命。在90年代初期,美国宇航局每隔一个月向轨道发射火箭。为了拍摄外层空间的图像,每个航天器都配备了摄像头。

问题是,这些相机绝对庞大——大约和双门冰箱一样大。航天器上使用的相机与数码相机相似,但必须更坚固,为此他们需要大量的沉重接线才能工作。因此,美国国家航空航天局直接从耶鲁大学聘请了著名的工程师埃里克·福斯苏姆(Eric Fossum),并责成他缩小美国国家航空航天局的摄像机。在短短两年内,Fossum创造了“单芯片相机”,这是一种新型的图像传感器,体积更小,功耗降低了100倍。图像传感器是微小的计算机芯片,从本质上使照相机具有“双眼”。他们处理来自外界的光并将其转换为1和0,从而使相机可以渲染图像。福森(Fossum)的“单芯片相机”帮助NASA大幅缩减了相机的尺寸。但更重要的是,他的发明为数码相机和照相手机打下了基础。随后,智能手机的兴起为传感器行业带来了福音。在照相手机之前,传感器主要用于数码相机。即使在有史以来最好的一年,相机的销量在2010年也仅仅达到了1.21亿台的峰值。但是去年,全球有14亿部智能手机出货。如今,全球有超过50亿人拥有智能手机…… 其中大多数人内部至少装有一个图像传感器。2010年,图像传感器的总销售额低于20亿美元/年。但仅今年,智能手机制造商的传感器销售额就将达到80亿美元 。图像传感器市场将再次爆发。如今,传感器不仅在相机内部,而且在汽车,安全摄像机,医疗设备,无人机,杂货店和工厂中。实际上,如您所见,图像传感器几乎已成为当今的一切: 随着新的增长浪潮,到2024年,图像传感器的销售额有望达到290亿美元/年。

带有“大脑”的相机

请记住,图像传感器使照相机具有“眼睛”。这些微小的芯片使机器可以将他们在现实世界中看到的图像转换为数字照片。但是拥有一双眼睛并不等同于能够“看到”。直到最近,计算机还无法掌握视觉。即使在2012年,世界上最好的图像识别计算机在识别图像方面仍然可笑。但是Alex Krizhevsky的“重大突破”改变了一切。AlexNet标志着有史以来第一次机器可以比人类更好地识别物体。有了计算机视觉,图像传感器变得比以往任何时候都更加重要。考虑一下计算机视觉的作用:它将每个相机镜头变成一对可以理解所见事物的眼睛。图像传感器不再仅仅是拍照的相机。有了计算机视觉,它们就是让机器“看到”的眼球。图像成为计算机的全新输入,例如数字或文本。我们的相机是新的键盘。可以首次搜索和分析每张图像和YouTube视频。计算机视觉和图像传感器的强大结合为机器带来了新的超能力。图像传感器几乎将很快出现在世界上的每台计算机中,就像几乎每台机器都已连接到Internet一样。随着对图像传感器的需求猛增,“名人堂”破坏者索尼有望赚取数十亿美元。

重塑:“名人堂”破坏者

Nobutoshi Kihara在研究随身听的时候,只是想在他的洲际飞机长途旅行中听贝多芬的交响曲,而不是拖着一个大型的录音机。作为日本电子巨头Sony(SNE.US)的联合创始人,他在1978年提出了这个设想,并让其一些工程师制造了原型。Kihara的想法导致创造了历史上最成功的产品之一-Sony Walkman。1979年,Walkman的零售价为每太200美元,相当于今天的700美元。实际上,当他们在纽约市的布鲁明代尔(Bloomingdale's)出售时,等候名单长达两个月。随身听是第一个真正的便携式音乐播放器。扬声器已经存在了一段时间,但是手持式磁带播放器永远改变了我们听音乐的方式。实际上,几十年来,索尼都是制作我们都想要的东西的王者。90年代成千上万的孩子恳求圣诞老人购买Sony PlayStation视频游戏机。《时代 》杂志将原始PlayStation评为有史以来最畅销的产品。索尼还是CD播放器,彩色电视,高清便携式摄录机,软盘,晶体管收音机和磁带录音机背后的策划者。在90年代,其主导电视,视频游戏和便携式音乐播放器的股价飙升了500%。但是后来索尼用尽了新的构想。同时也有新的东西——例如蓝光DVD。但就像苹果的iPod破坏了它的Walkman一样,索尼一落千丈,它的股票在2000年开始长期低迷,在接下来的13年里,其价值缩水了92%: 但是在沉迷于阴影的二十年后,索尼正在重塑自己……

索尼的皇冠珠宝

图像传感器是索尼复兴为全球主导的颠覆者的原动力。索尼数十年来一直在制造传感器。它的第一个产品是1980年安装在全日空(All Nippon Airways)超大型喷气式飞机上的“电子眼”,用于投射从驾驶舱降落和起飞的图像。但是多年来,图像传感器在索尼的业务中只占很小的一部分,因此是一个舍入误差。实际上,他们迷上了“其他设备”,其中包括电池和录音机。但是,过去三年来传感器销售的增长令人瞩目。今年,索尼将从影像业务中获得的利润将超过其任何其他业务部门。传感器有望实现19.2亿美元的利润,比索尼悠久的游戏部门高出10%。索尼绝对占据着图像传感器行业的主导地位,数据显示,他们占全球销售额的50%以上: 实际上,索尼影像业务负责人最近告诉媒体,“ 我们不得不向客户道歉,因为我们做得不够。” 目前,其工厂每天24小时运转,以满足需求。它正向新工厂注资60亿美元,以提高产能。智能手机公司之间争夺更好相机的斗争对索尼来说是一个福音。它控制着70%以上的智能手机传感器市场。自2010年以来,它一直是每台iPhone的独家图像传感器制造商。事情是这样的:iPhone 4拥有一个5百万像素的摄像头。最新的iPhone配备了三个12百万像素相机。高分辨率的相机需要越来越大的图像传感器,而索尼可以从中获取更多的受益。因此,随着相机的不断改进,索尼传感器的销量将不断飙升。在质量方面,索尼独树一帜。它的图像传感器遥遥领先,这就使得其传感器价格是其最接近竞争对手的2倍。 现在,索尼正在开发一种新型传感器,它将增强计算机的视觉效果。索尼的DepthSense传感器使相机能够以3D模式观看世界。它通过发出不可见的激光脉冲并测量它们反弹回物体所需的时间来工作。通过精确选择聚焦的位置以及模糊的背景,这可以帮助相机拍摄更清晰的照片。从计算机视觉的角度来看,索尼的3D传感器将为机器提供“超人”视觉。世界上最大的汽车制造商丰田公司已经在其自动驾驶汽车中使用了这些传感器。传感器帮助汽车实时创建道路的3D地图,使其能够以比现有传感器1.5倍的距离看到道路和障碍物。索尼的3D传感器也位于新的Apple iPad Pro中,用于增强现实应用。它将在新的iPhone中构造出更准确的脸部地图。目前,索尼的世界级影像业务正在飞速发展。但是,随着计算机视觉的蓬勃发展,我预计股票会吸引很多炒作。随着图像传感器成为索尼业务的重要组成部分,在未来几年中,它很容易飙升300%以上。
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